Por qué el haba Tonka es tan buena y mala a la vez

Dentro del mundo de la botánica tropical, encontramos plantas que logran acumular sustancias y fitocomponentes muy interesantes para la medicina moderna.

En concreto, la semilla de haba tonka (Dipteryx odorata) es una fabácea de la cual se han extraída cantidades importantes de la cumarina, un poderoso anticoagulante relacionado con la warfarina (un medicamento para este fin).

De hecho, por su sabor pronunciado a vainilla, el haba tonka se ha convertido en un reputado ingrediente para chefs y cocineros con estrellas michelín a lo largo y ancho del mundo. Una mezcla entre caramelo, vainilla, regaliz, y clavo.

El peligro viene cuando se utilizan cantidades altas de este fríjol, lo que conlleva un alto aporte de la cumarina y potencialmente tóxico, lo que ha llevado a controlar la distribución y venta del haba tonka para evitar su uso desproporcional.

El árbol que produce la semilla del haba tonka

Nos tenemos que adentrar a la familia Fabaceae, las fabáceas, para encontrar a la especie cuyo nombre científico es Dipteryx odorata. 

Propiedades del haba tonka

Es un cultivo tropical típico de las zonas del continente americano con alta humedad y temperatura, como en Brasil, Bolivia, Perú y Venezuela, entre otros.

De cada fruto tan solo se extrae una semilla, de color negro, que llega a medir entre 3 y 4 cm de largo y 1 cm de ancho.

Si nos acercamos la semilla a la nariz, notaremos tonos relacionados con la vainilla, la canela, la almendra o el clavo.

De hecho, en cosmética se utiliza muchas veces como sustituto a mejor precio de la vainilla.

Para extraer la semilla del árbol Dipteryx odorata, como sucede en otras plantas, una vez las frutas tiene su nivel óptimo de maduración, se dejan secar para facilitar la extracción del haba tonka. Posteriormente se remojan en alcohol (ron) para su limpieza y ello hace que la cumarina forme una característica cristalización que deja tonos blanquecinos y transparentes (como ocurre con el azúcar).

Historia de su uso

El haba Tonka (Dipteryx odorata) es una semilla que actualmente es muy codiciada para uso en cosmética y perfumería debido a su portentoso olor a vainilla.

Esa fragancia la ha llevado a usarse también como aditivo o complemento en postres y pasteles, rayando la semilla sobre la cobertura del dulce.

Para la preparación de ciertas bebidas alcohólicas, también se ha incorporado una pequeña cantidad de este compuesto.

Sin embargo, la Administración de Alimentos y Medicamentos ha alertado de los altos niveles de cumarina que contiene el haba Tonka y los peligros de un consumo excesivo de esta sustancia.

Propiedades medicinales del haba tonka

Precisamente, hay un listado de compuestos, además de la mencionada cumarina, que en dosis adecuadas tienen un efecto positivo sobre el organismo.

Vamos a ver algunos de sus componentes y el efecto estudiado científicamente para comprobar los resultados.

Contenido en fitocomponentes

  • Cumarina (entre el 1 y 3% del peso seco)
  • Sitosterina
  • Estigmasterina
  • Odoratina
  • Dipteryxina
  • Isoflavonas (7-hidroxi-4 ‘, 6-dimetoxiisoflavona y 3’, 7-dihidroxi-4 ‘, 6-dimetoxiisoflavona)
  • Ácido dipetérico
  • Lariciresinol

Uno de los compuestos más famosos de la semilla de haba tonka es la cumarina, una benzopirona cuyo nombre viene relacionado con esta planta y legumbre tonka.  Su ingesta, en dosis específicas, resulta beneficiosa para el organismo. Por contra, un abuso de este compuesto tiene consecuencias negativas, las cuales hablaremos más adelante.

Beneficios del haba Tonka

1 Efecto anticoagulante

Uno de los principales efectos del haba Tonka (Dipteryx odorata) es el gran potencial anticoagulante que tiene su principal componente, la cumarina.

Esto es interesante para personas que corren riesgo de sufrir trombos, especialmente en personas mayores, donde en muchos casos utilizan medicamentos, como la warfarina, para conseguir este efecto.

Dicho medicamento es un derivado sintético de la benzopirona procedente de la cumarina, por lo que en ningún caso estaría recomendado su consumo para personas que sufren problemas plaqueatarios y de falta de coagulación.

Por poner un ejemplo de sus propiedades perjudiciales si la dosis es alta, esta cumarina es utiliza, en grandes concentraciones como rodenticida, con una reducción alta de la coagulación en la sangre.

La cumarina, como tal, no presenta un efecto directo sobre la coagulación de la sangre. Sin embargo, cuando es transformado por la acción de organismos como hongos, se convierte a dicumarol, con muchas propiedades anticoagulantes.

Este compuesto, el dicumarol, fue el causante de la conocida enfermedad del trébol dulce en el ganado que se alimentaba de esta planta. A partir de aquí, se han estudiado muchísimos anticoagulantes de aplicación en medicina.

2 Propiedades expectorantes

Entre los compuestos naturales encontrados en el haba Tonka, encontramos aquellos que activan la secreción y la capacidad expectorante. Por eso, se está estudiando las ventajas de este fríjol para reducir los síntomas de tos y asma, por su efecto antiespasmódico.

Esto puede ser interesante para situaciones en los que no conseguimos reducir una concentración alta de mucosas en bronquios y pulmones que pueden acabar generando infección respiratoria.

3 Actividad quimiopreventiva del haba Tonka

Uno de los efectos que más se está estudiando del haba Tonka es su posible potencial quimioprotector y quimiopreventivo frente a distintos tipos de cáncer.

Este efecto se busca en base al compuesto isoliquiritigenina encontrado en esta planta, por su actividad de la quinona reductasa a nivel celular.

Lo que se ha visto, a priori, es una reducción significativa en la formación de lesiones prenoplásicas en ratones afectados con carcinógenos.

La eleavación en los marcadores de quinona reductasa permite una mayor actividad de enzimas protectoras y un efecto quimioprotector y preventivo en la formación y multiplicación celular que ocasiona el cáncer.

Aún es pronto para sacar conclusiones pero se sigue investigando sus efectos potenciales para el organismo.

4 Actividad insecticida

La cumarina del haba Tonka, en dosis elevadas, tiene un efecto insecticida frente a distintos tipos de ácaros. El más estudiado ha sido el conocido ácaro del polvo (Dermatophagoides pteronyssinies), con una importante reducción de las poblaciones a una dosi muy baja (0,032 g/m2 de superficie).

Este potencial efecto es similar, con menos efectos secundarios que el benzoato de bencilo, un insecticida comúnmente utilizado para este mismo propósito (0,025 g/m2 de superficie).

Un extracto de ciclohexano de habas tonka fue tóxico para el ácaro del polvo doméstico piroglifo común Dermatophagoides pteronyssinies, que muestra un efecto acaricida dependiente de la dosis. La cumarina fue identificada como el componente activo.

5 Actividad antiséptica

Unido al punto anterior, es importante saber la reproducibilidad del efecto insecticida frente a colonias de microorganismos y bacterias y su efecto antiséptico.

La comunidad científica está evaluando los resultados. A priori parece ser que tiene un efecto frente a infecciones cutáneas y mejora la cicatrización de magulladuras, cortes y picaduras de insectos.

6 Actividad antioxidantes

Se han encontrado efectos antioxidantes y protectores de los radicales libres en los compuestos fenólicos (formados por anillos de carbono) del haba Tonka.

Esto viene dado por la actividad de cumarinas y todo el conjunto de flavonoides presentes que antes hemos mencinado (flavonas e isoflavonas, flavonoles, fla- vanonas).

Actualmente se está intentando relacionar científicamente los efectos antioxidantes del haba Tonka y su efecto quimiopreventivo a nivel celular.

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Contraindicaciones y peligros del haba Tonka

El principal problema del consumo del haba Tonka es su gran concentración en cumarina, cuya acumulación en el cuerpo puede resultar letal para hígados y riñones a partir de 275 mg/kg. El principal órgano afectado es el hígado, ya que es el encargado de filtrar residuos y elementos tóxicos en la sangre. Lo mismo ocurre con los riñones y la orina.

En ningún caso se recomienda su consumo si no se consulta antes con un especialista médico, especialmente en pacientes que sufran problemas de coagulación o estén tomando algún medicamento relacionado con la warfarina.

Sin duda alguna, se necesitan más información de la comunidad científica para llegar a conclusiones sobre su consumo. De momento se sigue comercializando y es necesario una medida de control para establecer dosis máximas.

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