Aceites esenciales

 

¿Qué son los aceites esenciales?

Los aceites esenciales son extractos basados en metabolitos secundarios procedentes de distintas plantas. Son altamente volátiles (muchos de ellos se evaporan a temperatura ambiente).

La destilación de dichos aceites esenciales suele hacer mediante agua o con vapor de agua, por lo que la extracción es un proceso físico conocido como hidrodestilación.

Sin embargo, la mayoría de ellos son insolubles en agua, por lo que la forma más cómoda y práctica es mezclarlos o solubilizarlos con alcohol o ácido acético (presente en el extracto de vinagre).

Los aceites esenciales no solo están en las flores u hojas de las plantas aromáticas y medicinales. Los podemos encontrar en multitud de partes:

  • En resinas: exudados en el tronco.
  • En la raíz: algunas gramíneas.
  • En flores: el caso de la lavanda, el jazmín o las rosas.
  • Cáscara de frutos: como en los cítricos (limón y naranja).
  • En hojas: como en el caso de la citronela.
  • En la madera o tronco: como el sándalo.

Extracción de los aceites

El medio más común y aceptado por los consumidores es el de extracción en frío. Es el proceso que mejor conserva las propiedades de los aceites esenciales sin perjudicar su composición y/o concentración.

El proceso consiste básicamente en exprimir sin aumentar la temperatura. Aunque con el calor la extracción es mucho más fácil, se corre el riesgo de evaporar muchos de los componentes por su alta volatilidad.

Composición química

Existen muchísimas mezclas y composiciones diferentes de extractos de aceites, pero se caracterizan por su contenido en los siguientes compuestos orgánicos:

Terpenoides volátiles con unión de isopreno

Existen 10 clases de terpenoides, cada uno presente en diferentes familias de plantas medicinales y aromáticas. Por ejemplo, los monoterpenos están presentes en el extracto de muchos cítricos (citronela, limoneno, mirceno, pineno, etc.)

Responsables del olor característico

Entre los compuestos que dan el olor característico se incluyen aquellos de estructura en forma de cetona, ésteres, aldehídos, etc.

 

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